Το 2018 η Jeanette Epps θα γινόταν η πρώτη μαύρη γυναίκα, που θα έμενε και θα δούλευε στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό. Ωστόσο, χωρίς η NASA να δικαιολογήσει την απόφασή της, την απέσυρε από την αποστολή. Προφανώς, δεν ήταν λίγοι εκείνοι, που θεώρησαν ότι οι αιτίες ήταν ρατσιστικές.

Τέσσερα χρόνια αργότερα, τον Απρίλιο του 2022, τα πράγματα θα αποκατασταθούν, έστω εν μέρει. Πριν μερικές μέρες, η NASA ανακοίνωσε ότι η Jessica Watkins θα είναι ανάμεσα στο πλήρωμα Dragon, το πλήρωμα της αποστολής SpaceX Crew-4, που θα καταλήξει στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό. Αυτό θα την κάνει την πρώτη μαύρη γυναίκα, που έχει μείνει και εργαστεί στον Σταθμό, και συγκεκριμένα θα το κάνει για ένα διάστημα έξι μηνών. 

Ποια είναι, όμως, η Watkins; Εν συντομία, πριν πάρει τη θέση της μαθητευόμενης αρχικά στη NASA, σπούδασε στο Στάνφορντ. Μετά, πήγε στο Πανεπιστήμιο της Καλιφόρνια, όπου έφτασε να κάνει το διδακτορικό της στον τομέα της γεωλογίας, όπου ερεύνησε τις κατολισθήσεις στη Γη και τον Άρη. Το 2017 επιλέχθηκε ως αστροναύτης από τη NASA και απέκτησε τη θέση του μεταδιδακτορικού συνεργάτη στο Τμήμα Γεωλογικών και Πλανητικών Επιστημών στο Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Καλιφόρνια. Συγκεκριμένα, έγινε μέλος της Επιστημονικής Ομάδας του Επιστημονικού Εργαστηρίου του Άρη. 

Βέβαια, η δουλειά του αστροναύτη δεν ήταν μία τυχαία κατάληξη για εκείνη. Όπως εξήγησε στη The New York Times, το ονειρευόταν από πολύ μικρή, αν και ποτέ δεν πίστευε ότι πράγματι θα συμβεί. Όσο για τη σημασία της επιλογής της ως την πρώτη μαύρη γυναίκα στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό, η ίδια επικεντρώθηκε στην αξία, που θα έχει για τη νέα γενιά μαύρων παιδιών. “Ελπίζω ότι το επίτευγμά μου θα βοηθήσει τα έγχρωμα παιδιά, ειδικά τα νέα κορίτσια, να μπορέσουν να το δουν ως ένα παράδειγμα για τους τρόπους, με τους οποίους μπορούν να συμμετέχουν και να πετύχουν. Για εμένα, αυτό είναι πολύ σημαντικό, οπότε αν μπορώ να συνεισφέρω σε αυτό με κάποιον τρόπο, τότε σίγουρα το αξίζει”.